KALANCHAK, Ukraine – Ein behelfsmäßiger Damm aus Sand und Lehm, bedeckt mit Grasflecken, blockiert einen der großen Kanäle Europas. Dahinter treiben Schwäne in dem Rinnsal von Wasser, das übrig bleibt. Eine Ente rutscht in eine Wand aus Schilf unterhalb der kahlen, betonierten Ufer.

Dieser ruhige Ort nördlich der Krim sieht vielleicht nicht nach viel aus. Aber einige Ukrainer befürchten, dass es die Sache sein könnte, die einen totalen Krieg mit Russland entzündet.

“Putin könnte jeden Moment seine Truppen hierher schicken”, sagte Olha Lomonosova, 38, und erklärte, warum sie dieses Jahr einen Fluchtkoffer in ihrem Haus flussaufwärts gepackt hatte. “Er braucht Wasser.”

Der russische Präsident Wladimir W. Putin hat im letzten Monat einen Teil der Truppen, die er in diesem Frühjahr an der ukrainischen Grenze zusammengezogen hat, zurückziehen lassen, aber so viele wie 80.000 bleiben in Schlagdistanzund viele Ukrainer glauben, dass die Gefahr einer neuen Invasion bestehen bleibt. Ein Hauptgrund ist der 250 Meilen lange Nord-Krim-Kanal, der die Krim mit dem ukrainischen Fluss Dnjepr verbindet: die Hauptwasserquelle für die Krim, bis Putin sie 2014 annektierte und die Ukraine in einer geheimen Operation eilig den Damm baute, um den Fluss des Kanals zu blockieren.

Jetzt ist die fruchtbare Ebene, durch die der Kanal in der südukrainischen Region Cherson verläuft, zu einem der wichtigsten geopolitischen Brennpunkte Europas geworden. Die Spannungen über den Kanal spitzten sich in den letzten Monaten zu, nachdem eine Dürre die Wasserkrise auf der Krim verschlimmert hatte, wobei das Risiko einer Eskalation zusammen mit der Temperatur der Herr Putins Showdown mit dem Westen.

Leistungsstarke Fernsehsender sind kurz hinter der Grenze auf der Krim aufgetaucht und beamen die Erzählung des Kremls in das ukrainisch kontrollierte Gebiet. An der Quelle des Kanals verkünden riesige Buchstaben aus der Sowjet-Ära “Nördlicher Krim-Kanal” auf Russisch, aber sie sind jetzt blau und gelb gestrichen, die Farben der ukrainischen Flagge.

Der Kanal ist ein konkretes Symbol für die Bande, die Russland und die Ukraine einst verbanden – und für die grundlegende Herausforderung der Ukraine, sich von ihrer sowjetischen Vergangenheit zu befreien. Das Wasser fließt weiterhin durch den Kanal für 57 Meilen innerhalb der Ukraine, bevor der Damm den Fluss zur Krim unterbricht, und bewässert ein Land mit Melonenfeldern und Pfirsichplantagen, in dem Russisch weit verbreitet ist, obwohl sich eine ukrainische Identität herausbildet.

Die gemeinsame sowjetische Vergangenheit mit Russland ruft bei einigen älteren Ukrainern immer noch Nostalgie hervor, und die Propaganda des Kremls hat nicht nachgelassen, in der Hoffnung, dass pro-russische Einstellungen eines Tages Kiews Schwenk zum Westen rückgängig machen werden. Aber diese Nostalgie – zusammen mit der anhaltenden Skepsis gegenüber den Motiven des Westens und der Regierung in Kiew – reicht nicht aus, um die Ängste vieler vor einem neuen Krieg mit Russland zu zerstreuen.

“Es gibt normale Menschen dort drüben”, sagte Serhiy Pashchenko, 62, der rosa blühende Pfirsichbäume beschneidet, über Russland und erinnerte sich, dass er an einem Bauprojekt in Moskau arbeitete, als der Konflikt 2014 ausbrach. “Aber da drüben gibt es eine Regierung, die uns nicht als Volk anerkennt.”

Auf der Krim ist die Wasserknappheit nach einer großen Dürre im vergangenen Jahr so schlimm geworden, dass russische Beamte begonnen haben, das Gespenst eines Massensterbens heraufzubeschwören – obwohl Warnungen vor einer humanitären Katastrophe von russischen Beamten widersprochen werden. Beteuerungen dass auch Touristen auf der Krim nicht verdursten werden.

Blockierung des Kanals, ein hoher Beamter in der de facto russischen Regierung, die die Krim kontrolliert sagte im Februareinen “Versuch, uns als Volk zu zerstören, einen Versuch von Massenmord und Völkermord.” Moskau hat versprochen 670 Millionen Dollar auszugeben, um die Wasserknappheit zu beheben, aber in diesem Jahr sind die Reservoirs trocken gelaufen und das Wasser wird rationiert.

Ukrainische Beamte sind ungerührt. Nach der Genfer Konvention, so sagen sie, ist Russland als Besatzungsmacht verpflichtet, für Wasser zu sorgen, und sie fügen hinzu, dass es genügend unterirdische Grundwasserreserven gibt, um die Bevölkerung zu versorgen. Der Kreml sagt, dass die Krim willentlich Russland im Jahr 2014 beigetreten, unterstützt von russischen Truppen, nach der pro-westlichen Revolution in Kiew; fast jede Regierung in der Welt hält die Krim immer noch Teil der Ukraine zu sein.

“Kein Wasser für die Krim bis zur De-Okkupation”, formulierte Anton Korynevych, der Krim-Beauftragte des ukrainischen Präsidenten Volodymyr Zelensky, die Regierungspolitik. “Punkt.”

Zelensky prüfte die Bereitschaft der ukrainischen Truppen in einem Besuch zu den Schützengräben an der Krim-Grenze im vergangenen Monat. Auch wenn sich die russischen Truppen zurückziehen, warnte er, müsse die Ukraine darauf vorbereitet sein, dass sie “jeden Moment” zurückkehren könnten. In Washington, hochrangige amerikanische Beamte glauben. dass ein Einmarsch zur Sicherung der Wasserversorgung eine reale Bedrohung bleibt, obwohl die Kosten und die Schwierigkeit eines solchen Schrittes ausreichend gewesen zu sein scheinen, um Russland vorerst abzuschrecken.

Ungefähr 10.000 junge Leute aus der ganzen Sowjetunion halfen beim Bau des Kanals, einem Wunderwerk der Technik, das auf den ersten 129 Meilen jede Meile einen Zentimeter an Höhe verliert, damit das Wasser durch die Schwerkraft fließen kann. Sapper und Archäologen führten den Weg, sagte der Historiker des Kanals, Volodymyr Sklyarov; sie räumten Munition aus dem Zweiten Weltkrieg und die gelegentlichen Fundstücke von antiken skythischen Schätzen.

Der Kanal hat sogar seine eigene Hymne, die immer noch eingerahmt an der Wand des Kanalsitzes hängt. “Wir bauten den Kanal in Frieden, zusammen mit dem ganzen großen und mächtigen Land”, heißt es da. “Bewahrt ihn, so lieb wie euren Atem, für eure Kinder und Enkelkinder!”

Aber als Russland 2014 die Krim besetzte, organisierte ein hochrangiger Berater im Büro des ukrainischen Präsidenten, Andriy Senchenko, die Aufstauung des Kanals als eine Möglichkeit, zurückzuschlagen. Vor der jährlichen Frühjahrsöffnung des Kanals wies er Arbeiter an, eine Pyramide aus Säcken mit Sand und Ton in der Nähe der Grenze zur Krim aufzutürmen. Und er ließ sie ein Schild aufstellen, auf dem stand, dass sie einen Mechanismus zur Durchflussmessung installierten, um den russischen Geheimdienst auf eine falsche Fährte zu locken.

Er ist überzeugt, dass die Blockade des Kanals die richtige Entscheidung war, weil sie Moskau Kosten auferlegte, ähnlich wie es ein militärischer Widerstand getan hätte.

“Um der Russischen Föderation so viel Schaden zuzufügen, wie durch die siebenjährige Blockade des Kanals verursacht wurde, hätten Zehntausende an der Front sterben müssen”, sagte Herr Senchenko.

Der temporäre Damm ist immer noch das, was das Wasser etwa 10 Meilen flussaufwärts von der Krim-Grenze zurückhält. Die Ukraine baut einen dauerhafteren Damm direkt an der Grenze mit Luken, die es ermöglichen könnten, den Wasserfluss wiederherzustellen, wenn die Regierung sich dazu entschließen würde, sagte der Leiter des Kanals, Serhiy Shevchenko. Aber diese Luken sind noch nicht in Betrieb, so dass es physisch unmöglich für jetzt, um Wasser Lieferung auf die Krim wieder aufzunehmen, Herr.

Der Kanal ist ein geteiltes Thema vor Ort, wo einige Bewohner von dem, was sie im russischen Fernsehen sehen, beeinflusst werden.

Natalia Lada, eine 58-jährige Cafeteria-Direktorin in der Schwarzmeer-Strandstadt Khorly in der Nähe der Krim, sagt, sie schaue russisches Fernsehen, obwohl es “nur Propaganda gegen uns” sei, weil sie es am bequemsten findet, es zu empfangen. Sie sagt, sie habe gelernt, dass Russland “zum Krieg bereit zu sein scheint, bereit, uns zu erobern”, vielleicht nur, um die Kontrolle über den nahe gelegenen Kanal zu gewinnen.

“Wenn die Frage lautet: ‘Entweder Wasser oder Frieden’, dann ist Frieden natürlich besser”, sagte Frau Lada. “Lasst uns ihnen Wasser geben – warum brauchen wir Krieg?”

Ukrainische Beamte sagen, dass die Reichweite des russischen Fernsehens, besonders in den Grenzregionen des Landes, ein Sicherheitsrisiko ist, das in sieben Jahren Krieg nicht ausreichend angegangen wurde.

Sie sagen, Russland habe auf der Krim und in der von Separatisten kontrollierten Ostukraine immer stärkere Fernsehsender errichtet, die Signale in die von der Regierung kontrollierte Ukraine leiten. Kiew hat versucht, dem entgegenzuwirken, indem es seine eigenen neuen Sender errichtet hat, aber die russischen Signale sind leistungsfähiger, räumen Beamte ein – ein verlorenes Spiel von Whac-a-Mole auf dem Äther.

“Es ist sehr schwer, all diese Löcher zu stopfen, weil die Ressourcen der Russen größer sind”, sagte Serhiy Movchan, ein Beamter, der die Radio- und Fernsehsendungen in der regionalen Hauptstadt Kherson überwacht.

Um russische Beamte zu hören es erzählenhaben die ukrainischen Führer seit 2014 russischsprachige Menschen im Land gezwungen, “ihre Identität aufzugeben oder mit Gewalt oder Tod zu rechnen.” Die Realität in Cherson sieht anders aus. Dort schätzen viele Einwohner immer noch einige gemeinsame Bindungen mit Russland, einschließlich der Sprache – wollen aber nichts von einer weiteren militärischen Intervention von Herrn Putin wissen.

Ein Hügel außerhalb der Stadt Kachowka, nahe dem Beginn des Kanals, trägt eine weitere Erinnerung an die historischen Verbindungen zu Russland: ein hoch aufragendes sowjetisches Denkmal von kommunistischen Revolutionären mit einem pferdegezogenen Maschinengewehr, das an die heftigen Kämpfe hier im russischen Bürgerkrieg vor einem Jahrhundert erinnert. Kiew verlangte 2019, dass das Denkmal abgerissen wird, und nannte es “eine Beleidigung für die Erinnerung an die Millionen von Opfern des kommunistischen totalitären Regimes.” Die Stadt weigerte sich, und das Denkmal steht immer noch, mit Blick auf rostige, demontierte Laternenpfähle.

Frau Lomonosova, eine Gärtnerin, und ihr Vater, Mikhail Lomonosov, 64, sagten, sie wollten nicht, dass das Denkmal abgerissen wird, als sie das Grab ihrer Mutter auf einem angrenzenden Friedhof pflegten.

Sie sprachen Russisch, bezeichneten sich selbst als “kleine Russen” und sagten, sie schauten gelegentlich russisches Fernsehen. Aber wenn russische Truppen einmarschieren sollten, war Frau Lomonosova bereit zu fliehen, und Herr Lomonosov war bereit, gegen sie zu kämpfen.

“Wir mögen einen russischen Nachnamen haben, aber wir sind stolz darauf, Ukrainer zu sein”, sagte Frau Lomonosova. “Jeder hat sein eigenes Territorium, obwohl alle eine gemeinsame Vergangenheit haben.”

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