Vor allem die Euro 2016 wird ein Grund zum Bedauern sein, die beste Chance, die das Land hatte, etwas zu gewinnen. Ebenso könnte die Tatsache, dass dieses Turnier um ein Jahr verschoben wurde. Hätte die Euro 2020 tatsächlich im Jahr 2020 stattgefunden, wäre Belgien ein Jahr jünger, ein Jahr frischer gewesen. Vielleicht hätte das den Unterschied gemacht.

Einigen seiner Hauptstützen läuft sicherlich die Zeit davon. Vermaelen ist 35, Vertonghen 34 und Alderweireld 32. Auch Witsel, Nacer Chadli und Dries Mertens sind alle im Herbst ihrer Karriere. Sogar Hazard – erst 30, aber in den letzten zwei Jahren von Verletzungen geplagt – könnte jetzt auf einem beschleunigten Abstieg von seinem erstaunlichen Höhepunkt sein. Für einige, wenn nicht sogar alle, ist das nächste große Turnier im kommenden Winter in Katar wahrscheinlich ein Schritt zu weit.

Belgiens goldene Generation – dieser Kader, der seit dem ersten Turnier im Jahr 2014 nur die kosmetischsten Veränderungen durchgemacht hat – wird nie den letzten Sprung machen, wird nie etwas gewinnen, nicht so, wie es beabsichtigt war, nicht zusammen.

Und doch liegt auch hier ein Missverständnis vor, denn wenn die Uhr Mitternacht schlägt, bleibt nichts stehen. Es bedeutet nur, dass ein neuer Tag beginnt. Generationen steigen und fallen nicht in perfekter Synchronität; sie falten und verschmelzen und verschmelzen ineinander.

Vermaelen, Vertonghen und Witsel werden es vielleicht nicht in die nächste Weltmeisterschaft schaffen, aber Youri Tielemans und Yannick Carrasco und Timothy Castagne werden es schaffen. Das werden auch De Bruyne und Lukaku entscheidend sein. Belgien wird nicht verschwinden. Das Binäre – jetzt etwas gewinnen oder für immer zur Demütigung verurteilt sein – ist und war immer eine Illusion. Martínez wird, wenn er an seinem Platz bleibt, immer noch eine furchterregende Mannschaft nach Katar bringen können.

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