LONDON – 1968 arbeitete Sue Davies als Sekretärin am Institute of Contemporary Arts in der britischen Hauptstadt, als eine Kollegin krank wurde und sie musste eine Fotoausstellung beenden, an der sie gearbeitet hatten.

Die Ausstellung, die im folgenden Jahr stattfand und sich auf Frauenbilder konzentrierte, war ein Hit. Die Besucher stellten sich den Block entlang, um hineinzukommen, und Davies fragte die Gründer des Instituts, ob sie in Betracht ziehen würden, mehr Fotografie zu zeigen. Die Reaktion sei nicht das, was sie gewollt habe: Sie hätten nur die letzte Show in Auftrag gegeben, sagten sie, weil ihnen die Bilder kostenlos angeboten worden seien.

Davies verlor die Beherrschung, sagte sie später dem British Journal of Photography. Also traf sie eine Entscheidung: Wenn Museen keine Fotografie in ihren Räumen haben wollten, würde sie ihre eigene gründen.

Drei Jahre später, im Januar 1971, eröffnete Davies die Galerie der Fotografie in einer ehemaligen Teestube im Londoner West End. Es war der erste Ausstellungsraum der Stadt, der der Fotografie gewidmet war; Ihr Ziel, schrieb Davies in ihrem ursprünglichen Vorschlag, war „die Anerkennung der Fotografie als eigenständige Kunstform zu erlangen“.

Fünfzig Jahre später ist es der Photographers’ Gallery gelungen – sie ist jetzt in einem größeren, fünfstöckigen Gebäude untergebracht und feiert ihr halbes Jahrhundert mit einem Ausstellungsreihe, genannt “Light Years: the Photographers’ Gallery at 50”, bis 1. Februar 2022.

David Brittain, ein ehemaliger Redakteur des Magazins Creative Camera, der die Jubiläumsshows kuratierte, sagte, die Galerie habe „das Gerüst aufgestellt“, damit Fotografie in Großbritannien ernst genommen werde.

Martin Parr, ein Fotograf, der für seine humorvollen Bilder des britischen Lebens bekannt ist, wiederholte die Stimmung. „Hier konnte man sich als Teil einer Gemeinschaft fühlen“, sagte er über die Galerie. “Es wurde fast zu einem Wallfahrtsort.”

Oliver Chanarin, Gewinner 2013 von der jährliche Deutsche Börse-Preis der Galerie, sagte, dass der größte Erfolg der Photographers’ Gallery „in gewisser Weise darin bestand, sich selbst überflüssig zu machen“, und bemerkte, dass sie den Weg für viele andere spezielle Ausstellungsräume und Museumsausstellungen in ganz Großbritannien geebnet habe. (Ein weiterer Pionier, Impressionen, 1972 in York eröffnet.)

Davies, wer ist 2020 gestorbenFür ihre Vorreiterrolle wird sie weithin gelobt, doch das Projekt hätte leicht in einer Katastrophe enden können. „Sue musste ihr Haus umschulden und ging 18 Monate lang ohne Gehalt aus“, sagte Brett Rogers, seit 2005 Direktor der Galerie, in einem Telefoninterview. (Im Jahr 1973, Davies sagte der New York Times, „Wir leiden unter chronischem Geldmangel.“)

Doch die von ihr organisierten Ausstellungen fanden bald ein Publikum, das bereit war, einen kleinen Eintrittspreis zu zahlen.

Der Fokus der Galerie lag zunächst auf der Reportage und zeigte sozialbewusste Fotografien, die für Zeitungen und Zeitschriften geschossen wurden. Darunter waren die markanten Bilder der Bewohner des „Schwarzen Hauses““, ein Londoner Hostel für junge Schwarze, das von Colin Jones aufgenommen und 1977 in einer Show gezeigt wurde.

In den 1980er Jahren zeigte die Galerie Arbeiten von Schwarzen Fotografen, darunter die Gruppe D-Max, sowie mehr Fotografie von Frauen. In den 90er Jahren und darüber hinaus beschäftigten sich thematische Ausstellungen mit Themen wie Die Rolle der Fotografie im Computerzeitalter und seine Verwendung in der Überwachung. Es gab auch Shows mit Star-Künstlern wie Catherine Opie, Taryn Simon und Wim Wenders.

Die Vielfalt der Galerie erwies sich für Traditionalisten manchmal als zu viel. 1978 veranstaltete es eine Ausstellung mit dem Titel „Fragments“ von Fotocollagen von John Stezaker. Der Künstler erinnerte sich kürzlich in einem Telefoninterview daran, dass sein Cut-and-Paste-Ansatz schlecht ankam. „Ich kann mich erinnern, dass der Vorsitzende der Gönner im Gästebuch eine mehrseitige Hetzrede gegen mich geschrieben hat, in der er sehr deutlich andeutete, dass Sue ihre Finanzierung verlieren würde, wenn sie weiterhin für diesen Müll werben würde“, sagte er.

Stezaker stellte erst 2012 wieder in der Photographers’ Gallery aus, als er gewann den Preis der Deutschen Börse. “Sue fühlte sich genauso bestätigt wie ich”, sagte Stezaker.

In den 1980er Jahren erhielt die Galerie für ihre Fotoausstellung des Jugendkulturmagazins The Face Beschwerden anderer Art. Laut Brittain waren einige Fotografen der Meinung, dass die Bilder den Konsum verherrlichen und die wahre Mission der Fotografie untergraben: soziale Missstände aufzudecken. “Es zeigte die Bruchlinien, die zwischen den Generationen auftauchen”, sagte er.

Gelegentlich waren die Kontroversen ernsterer Natur. Im Jahr 2010 veranstaltete die Galerie eine Ausstellung von Sally Mann, ein amerikanischer Fotograf, der schießt Porträts ihrer Kinder, nackt, und dem vorgeworfen wird, Kinderpornografie produziert zu haben. Nachdem die Londoner Polizei von der Show gehört hatte, ermittelte sie, entschied jedoch, dass die Bilder nicht obszön waren. “Wir verteidigen es als Kunst und werden es immer tun”, sagte Rogers, das Verzeichnis der Galerie.

Zwei Jahre später zog die Photographers’ Gallery aus ihren ursprünglichen Räumlichkeiten in der Nähe des Leicester Square um. Mit zwei Ausstellungsräumen auf beiden Seiten eines West End-Theaters, die nur über die Straße zugänglich waren, war die ursprüngliche Einrichtung umständlich, sagte Rogers: Wenn es regnete, blieben die Besucher stecken, und nur einer der Räume hatte Toiletten .

Das aktuelle Zuhause der Galerie, in einem sanierten Lagerhaus in der Nähe der Oxford Street, wird nächstes Jahr zum Anker für eine Gemeinderatsinitiative namens das Fotografieviertel von Soho, mit dem Ziel, die Umgebung umzubenennen und zu entwickeln.

Welche Rolle spielt die Galerie heute, wenn die Fotografie so akzeptiert und bewundert wird, dass ein Teil Londons nach der Kunstform umbenannt wird?

Chanarin, Preisträgerin 2013, sagte, die Galerie sei „mehr denn je gebraucht“. Die Fotografie sei dank Smartphones und Social Media „zu einem komplexeren und vielschichtigeren Medium geworden“, stellte er fest. Fotos beobachten uns jetzt und die Entscheidungen, die wir treffen, genauso wie wir sie betrachten, fügte er hinzu und wies darauf hin, dass Apps wie Instagram jedes Bild protokollieren, das einem Benutzer gefällt. Räume wie die Photographer’s Gallery seien nötig, um den sich wandelnden Kontext der Fotografie zu erklären, sagte er.

Rogers stimmte zu, dass die Rolle der Galerie in einer Zeit von entscheidender Bedeutung war, in der „jeder denkt, er sei ein Fotograf“. Die Herausforderung für die Institution, fügte sie hinzu, sei zu sagen: „Nun ja, aber was macht ein unvergessliches Foto aus, das Jahrhunderte überdauert?“

Das klang trotz aller Veränderungen sehr nach Sue Davies’ Mission, als sie die Galerie vor 50 Jahren gründete: spannende Fotografie an die Öffentlichkeit zu bringen und Lust auf mehr zu machen.

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